The Underground Railroad, algunos datos de su historia.

The Underground Railroad es una parte importante de la historia de América. Se ha escrito y estudiado mucho sobre este tema, y sobre si existieron una serie de códigos ocultos en los Quilts, lo que para algunos es simplemente un mito o una leyenda urbana, y para otros fue una realidad que se forjó a base del esfuerzo y sacrificio de muchos hombres y mujeres, que lucharon contra la esclavitud, y en muchos casos incluso pagaron con su vida. En cualquier caso es una historia tan apasionante que merece la pena conocerla, y vamos a intentar aportar algunos de los datos que hemos podido encontrar entre los cientos de escritos que se han publicado en libros, universidades y blogs de todo el mundo.

En los años anteriores a la Guerra Civil Americana (1861-1865), se capturaron y esclavizaron alrededor de un millón de personas de raza negra originarias del continente africano. La esclavitud surgió de la necesidad de trabajadores para las plantaciones del Sur de Estados Unidos, y los traficantes de esclavos vieron en esto una oportunidad de negocio con su comercio y venta a los propietarios de las plantaciones, necesitados de mano de obra para las cosechas. Desde el principio los esclavos trataron de escapar de su situación por sus propios medios, pero los intentos de huida e incluso la ayuda de otras personas para conseguirlo eran fuertemente castigadas por la leyes, incluso con la pena de muerte.

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The Underground Railroad Site

The Underground Railroad es el nombre con el que se conocía una “red secreta” de rutas y lugares seguros, y que fue apoyada por abolicionistas, ciudadanos blancos y negros nacidos libres en el Norte y comprometidos con la igualdad y libertad, grupos religiosos como los Cuáqueros que veían en la esclavitud una ofensa a Dios, y personas de distinta posición social, y cuyo propósito era ayudar a los esclavos de las plantaciones de los estados del Sur de Estados Unidos a alcanzar la libertad, normalmente viajaban  lo largo de todo el país hacia los estados del Norte libres, para llegar finalmente a Canadá en busca de la preciada libertad. Esta red secreta ofrecía refugio, provisiones y transporte, además de un guía que los llevaba y cuidaba durante todo el viaje. Algunos de estos guías eran antiguos esclavos que una vez libres, volvían para ayudar a otros esclavos a escapar. Se calcula que huyeron de este modo más de 100.000 esclavos y el “railroad” estuvo funcionando alrededor de 30 años (1830-1865).

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Rutas seguidas por los esclavos en busca de la libertad

Según algunos escritos, el nombre de esta red, “Underground Railroad”, se debía a que los esclavos que huían (“runaways”) parecía como si desaparecieran al llegar a la frontera (“borderland”) imaginaria que separaba los estados sureños de los del norte, marcada por el río Ohio, y volvían a aparecer justo en el Norte donde la esclavitud era ilegal desde 1820, como si viajaran bajo la tierra en un “ferrocarril subterráneo”. Así se creó toda una terminología con códigos como Estaciones (“stations”) que eran las casas que ofrecían refugio, Jefes de Estación (“station masters“) que eran las personas que les aprovisionaban de comida y algún dinero, los maquinistas o conductores (“railroad workers”) que eran los que les conducían de un lugar a otro, por rutas específicas a través de bosques, campos y montañas. La huida siempre era peligrosa y llena de riesgos. Algunas veces incluso esclavos que habían alcanzado ya la libertad eran capturados de nuevo por los cazadores de esclavos apostados en las fronteras, y vendidos como esclavos otra vez a las zonas del Sur.

La red era tan secreta que la mayoría de sus miembros tenían un conocimiento del conjunto limitado únicamente a las “estaciones” a las que ellos mismos estaban interconectados en una determinada ruta, en grupos pequeños e independientes, y muy pocos llevaban registros, sobre todo a partir de la promulgación de la “Fugitive Slave Act” de 1850, que precisamente como reacción a la actividad del Underground Railroad, permitía a los llamados “cazadores de esclavos” del Sur adentrarse en los estados del Norte y detener allí a los fugitivos a los que perseguían, e imponía sanciones para quienes les ayudaran a escapar de 6 meses de cárcel y una multa de 1.000 dólares.

Underground Railroad: Algunos de los personajes importantes.

Harriet Tubman: Nacida esclava en 1820 en una plantación de Maryland, Harriet Tubman logró huir a Canadá en 1849, pero volvió a Estados Unidos para rescatar a sus familiares. Tubman se convirtió en la “maquinista” más activa del Underground Railroad: conocida como Moisés, durante 11 años todos los inviernos se adentraba en las plantaciones de Maryland para guiar a grupos de esclavos hacia la libertad. Por su captura llegó a ofrecerse una recompensa de 40.000 dólares, si bien nunca fue detenida.

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Cartel recompensa por su captura, viva o muerta

Os dejamos un vídeo de Stephanie Shay publicado en Youtube sobre la apasionante vida de esta mujer (en Inglés).

Otras fuentes de interés: 1, 2, 3

William Still: Afroamericano nacido libre en 1821, líder de los abolicionistas y de la comunidad afroamericana de Filadelfia, fue uno de los mayores coordinadores del Underground Railroad y quién más evidencias históricas ha aportado para su conocimiento. Se calcula que entre 1850 y 1861 asistió a unos 60 esclavos fugados cada mes a través de sus Comités de Vigilancia, formados tanto para atender y proteger a los fugitivos cuando llegaban a la ciudad como para captar nuevas “estaciones” en el entorno.

Aquí os dejamos un vídeo que resume su vida e implicación en el “railroad”,  (en inglés).

Otras fuentes de interés: 1, 2,

Levi Coffin: La “estación” con mayor actividad del Underground Railroad, hoy con rango de Museo Nacional, fue la casa de Indiana del cuáquero Levi Coffin, que se convirtió en punto de convergencia de hasta tres rutas distintas con un tráfico de alrededor de 100 fugitivos por año. Hombre de negocios muy adinerado, donó grandes sumas a distintas asociaciones de afroamericanos tanto en Estados Unidos como en Canadá.

Os dejamos también este vídeo sobre Levi Coffin.

Otras fuentes de interés: 1, 2, 3

La actividad del Underground Railroad hizo mucho daño al esclavismo como sistema económico, y jugó un importante papel en su desaparición definitiva al alimentar las tensiones entre el Norte y el Sur de Estados Unidos que derivaron en su Guerra Civil (1861- 1865). De hecho, durante el conflicto, el Railroad se volvió reversible, facilitando la incorporación de unos 180,000 esclavos y ex esclavos afroamericanos como soldados y guías al ejército de la Unión, provenientes tanto de los estados del Sur como de su refugio en Canadá, a través de sus rutas.

Además de la transmisión oral de la información sobre las rutas, las personas involucradas en el “Railroad” usaban códigos para aprender las rutas a los lugares seguros. Algunos escritos y testimonios orales cuentan que llegó a existir una serie de Códigos Secretos que se utilizaron en esta época. Muchos de estos códigos estaban ocultos en los Quilts, y contenían claves escondidas en los distintos patrones, para guiar a los fugitivos. Cada bloque tenía como propósito ofrecer y transmitir cierto tipo de información que ellos pudieran memorizar. Esta idea se basa principalmente en que era ilegal enseñar a los esclavos a leer y escribir, por lo que no podían comunicarse con los otros esclavos mediante cartas o notas, pero si existía una tradición oral. Estos códigos les servirían para que los esclavos memorizaran como estar listos para escapar, qué hacer durante el viaje y donde debían ir.

La tradición oral habla también de canciones de Góspel y espirituales, que los esclavos conocían y cantaban, y que también ocultaban mensajes en sus letras para informar y prevenir a los que iban a escapar de que estuvieran listos para la huida, esa larga y peligrosa marcha en el camino hacia la libertad.

El mismo día en que terminó la guerra y se decretó la libertad para los cuatro millones de esclavos afroamericanos del país, el Underground Railroad dejó de funcionar.

(Dejamos para una próxima entrada, tanto la historia de los bloques y sus códigos ocultos, como la importancia de las canciones de Gospel que también se usaban.)

Fuentes consultadas: Páginas y Links interesantes: 1, 2, 34.

Underground Railroad Quilt Codes, por Kris Driessen

Artículo de Asun Cahué, Delegada de Relaciones Internaciones de la AEP “Mensajes ocultos en los Quilts”.

Artículo de Marta Hernández, periodista, “Underground Railroad“.

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